“I am not afraid of being called a traitor”

March 23, 2007

Aiming for hearts and minds ... female rangers train at their base in Yala province in southern Thailand. The rangers are being employed against increasing numbers of female protesters.

Aiming for hearts and minds … female rangers train at their base in Yala province in southern Thailand. The rangers are being employed against increasing numbers of female protesters.

Photo: AP/Apichart Weerawong

Both sides are employing new tactics in the civil unrest, writes Connie Levett in Saiburi,Thailand.

SIRIPAN USAPROM, 23, was an admin clerk three months ago. Now she is a tactical weapon in southern Thailand’s increasingly savage civil unrest – the fresh face of the military-appointed Government’s maligned “soft” approach on the south.

Combining a sawn-down M16 and combat fatigues with eye make-up and pencilled eyebrows, Siripan is one of 26 members of a women’s ranger troop. She recalls their first day on the job in the Rangae red zone, one of the south’s most volatile districts. “We went into the village and there was a voice from the loudspeaker calling children, women and elderly people. Protesting women came to us and asked why we were there. ‘This is not Thailand, this is Malaysia,’ they [said].”

Siripan said the women told her troop to go away. They asked which of them were Muslim, then told them, “You should quit and get another job”.

A Muslim ranger, Natsryia Yarimor, 25, said her family had no objection to her work. “I am not afraid of being called a traitor, because it’s not a religious war, most of them misunderstand,” she said.

But the warning should not be taken lightly. In two bloody incidents in the region, two marines and two teachers were taken hostage by villagers, and three of the four were beaten to death.

Thailand is an overwhelmingly Buddhist country, but in the deep south the majority of people are Muslim. They speak a different language, Malayu or Yawi, and feel a strong sense of injustice at their place in the Thai hierarchy.

The insurgency, seeking better rights for Muslims, has sputtered and flared for decades, but observers are worried by two new trends — the increasingly random, savage nature of the attacks and the emerging role women are playing in the struggle.

For the first time, women are on the front line, planting bombs, carrying out drive-by shootings and staging large demonstrations that paralyse Thai authorities because soldiers do not dare touch Muslim women for fear of breaking religious taboos and further inflaming the situation.

So Siripan and 130 fellow female rangers have been recruited in response. They are part of the Government’s hearts-and-minds campaign as it works for reconciliation with southern Thai Muslims. As well as the use of female rangers, there have been air drops of pamphlets warning that “insurgents want to create division between religions, they want Thai brothers to kill each other”.

Thai authorities have shown restraint in the face of recent brutal attacks aimed at derailing the process in which monks have been beheaded and teachers shot and set alight. Nine Buddhists, including three women and a girl, travelling by mini-van were stopped and executed at close range this month, fuelling anger in Bangkok at the Government’s softly, softly approach, which was introduced after the September 19 coup to overthrow the caretaker prime minister, Thaksin Shinawatra.

Muslims have also been targets: a bomb was thrown at a mosque in Yala, and two Muslim students were shot in their sleeping quarters in apparent retaliatory attacks. In spite of the publicity given to atrocities against Buddhists, there have been more Muslim casualties among the 2000 deaths since the violence reignited in 2004.

“There is more brutal, severe violence happening. It’s never been like this before. It has become more random,” said Srisompob Jitpiromsri, a political scientist at Prince of Songkla University, in the southern province of Pattani.

Dr Srisompob, who has set up a database to track the violence, cited the cases of a Muslim woman who walked into a grocery store and shot the owner, and of women who committed a drive-by shooting at a teashop.

“But the outstanding phenomenon is the movement of women in demonstrations,” he said. “There are almost 20 incidents of demonstrations organised by women in black. It happens after someone is arrested, then a group of women demonstrate.”

The army also accuses women, whom they could not search until they recruited the female rangers, of transporting weapons through roadblocks.

The most recent demonstration of female power came after two students were killed at a pondok (Islamic school) inside their bamboo sleeping shacks, at Saba Yoi, in Songkla province, last Saturday.

The villagers suspected the involvement of the Government and for the next two days, several hundred women and children kept authorities from inspecting the crime scene. The stand-off was tense and gunshots were fired.

Suai Bah, 30, one of the women who protested, said they were angry about being classified a red zone, which means an area with high insurgent activity. They were fearful the authorities would plant incriminating evidence at the site, Suai said. Initial news reports said police claimed the students died when a bomb they were making exploded. The bamboo huts are peppered with gunshots.

“After the attack a group of women gathered – several hundred – and we stopped the Government authorities from entering the pondok,” Suai said. “We heard the army said they would close any pondok with links to the insurgency.”

The army does not know how many women are involved in the insurgency but estimates, somewhat arbitrarily, that 1 per cent of the 1.7 million southern population is involved. Of that 17,000, it claims 2000 are operational and the other 15,000 provide backup.

The army’s spokesman in the south, Colonel Acra Tiproch, said: “They have just appeared recently, we didn’t see this last year.”

The mobs of women have been effective, Colonel Acra said.

“On February 18, the army took a man for questioning. Protesters came to the [army] camp and five or six women would not leave. They surrounded the soldier and tried to draw him into the crowd.”

Because the soldier did not want to touch the Muslim women, the army had to bring in female rangers to pull the women away, he said. “They wanted to spark violence.”

The female rangers have provided an effective non-violent response to the mobilisation of women in protests.

Siripan and her colleagues have just returned to their home base at Saiburi, in Pattani, after a month in Rangae, where they worked in the villages, on roadblocks, in crowd control and offering basic nursing care.

The rangers said that when they first arrived in the villages, the women would not talk to them and thought they were there to arrest their husbands. But after two weeks the female villagers began to trust them enough to start telling them their problems.

The rangers – all single and aged between 18 and 29 – are local and are aware they are a target for the insurgents.

“This job pays more [than my admin job] but this is from my heart,” said Siripan. “I am a part of helping people in the three provinces.”

(Source: SMH, 23/3/03)

PBB gesa keganasan terhadap kanak-kanak di selatan Thai dihentikan

March 21, 2007

BANGKOK, 21 Mac (Bernama) — Beberapa wakil Pertubuhan Bangsa-bangsa Bersatu (PBB) di Thailand menggesa agar keganasan terhadap kanak-kanak di selatan Thai segera dihentikan berikutan beberapa serangan terhadap pelajar sekolah yang berlaku baru-baru ini.

Residen Penyelaras PBB di Thailand Joana Merlin-Scholtes berkata agensi-agensi badan dunia itu yang beroperasi di negara ini amat bimbang dengan keganasan yang berterusan terhadap pelajar sekolah di wilayah Pattani, Yala, Narathiwat dan Songkhla.

“Mula-mula kami lihat sekolah dan guru diserang… kini kanak-kanak pula menjadi mangsa,” katanya dalam kenyataan di sini hari ini.

Dalam beberapa minggu kebelakangan ini, dua pelajar terbunuh dan lapan lagi cedera apabila sebuah sekolah berasrama di Songkhla diserang manakala lima pelajar sekolah rendah cedera apabila sekumpulan lelaki bersenjata api menembak bas yang mereka naiki di Narathiwat.

Dalam satu kejadian di Wilayah Yala, dua gadis belasan tahun terbunuh ketika dalam perjalanan untuk menduduki peperiksaan.

Akhir tahun lepas, beberapa kes membakar sekolah dan menyerang guru berlaku di wilayah yang bergolak itu hingga menyebabkan banyak sekolah terpaksa ditutup sementara.

“Ini memberi kesan buruk terhadap kanak-kanak dalam masyarakat wilayah selatan dan menyumbang kepada wujudnya suasana takut di wilayah berkenaan. Serangan terhadap kanak-kanak yang tidak bersalah bertentangan dengan semua norma dan langsung tidak boleh diterima,” kata Merlin-Scholtes.

Wakil Unicef di Thailand, Tomoo Hozumi berkata keganasan itu perlu dihentikan agar semua kanak-kanak dapat belajar di sekolah dalam suasana selamat dan terjamin.

“Pelajaran adalah kunci bagi pembangunan pada masa kini dan masa akan datang di selatan Thailand, oleh itu semua sekolah wajar dan mesti dianggap sebagai zon aman,” katanya.

Dianggarkan, sejak konflik melanda wilayah itu tiga tahun lepas, lebih 2,100 nyawa, termasuk 60 guru terkorban dan mengakibatkan lebih 100 sekolah dibakar.

Pengarah Unesco Bangkok Sheldon Shaeffer berkata sekolah di selatan Thai sepatutnya menjadi tempat perlindungan bagi kanak-kanak.

“Sekolah yang benar-benar mesra kanak-kanak dengan kepelbagaian budaya, agama dan bahasa dihormati serta diterima baik boleh memberi sumbangan besar terhadap usaha menyekat peningkatan keganasan terhadap kanak-kanak dalam jangka panjang,” katanya.

Tiada penyelesaian di Patani, rakyat perlu tuntut kuasa

March 21, 2007

KUALA LUMPUR, 21 Mac (Hrkh) – “Rakyat Patani dicadangkan agar dapat menyerahkan refendum bagi menuntut kuasa autonomi daripada kerajaan Thailand untuk menyelesaikan konflik di sana,” kata Naib Presiden PAS, Mohamad Sabu.

<!–[if !supportEmptyParas]–><!–[endif]–> Beliau berpendapat, selagi mana Patani berada di bawah pemerintahan kerajaan Thailand, mereka tidak dapat menyelesaikan pertelingkahan yang berlaku antara kedua-dua kumpulan yang bertelagah.

<!–[if !supportEmptyParas]–><!–[endif]–> Mohamad berkata, pada masa yang sama kerajaan Thailand dilihat tidak dapat menyelesaikan masalah ini yang semakin kronik, bahkan juga gagal membangunkan Selatan Thailand tersebut.

<!–[if !supportEmptyParas]–><!–[endif]–> “Lebih baik kita membiarkan mereka menentukan sendiri halatuju mereka dan saya yakin keadaan akan menjadi semakin baik kerana hanya rakyat di sana yang lebih mengetahui cara untuk mengatasi situasi yang bergolak di sana.

<!–[if !supportEmptyParas]–><!–[endif]–> “Saya melihat tiada kesan terhadap hubungan diplomatik yang telah terjalin dengan beberapa negara lain,juga tidak perlu campurtangan daripada mana-mana pihak dalam mengembalikan semula keamanan di Patani,” tambah beliau lagi.

<!–[if !supportEmptyParas]–><!–[endif]–> Terbaru, tiga lagi penduduk telah ditembak mati dalam serangan terbaru di wilayah selatan semalam ketika Ketua Junta mengadakan lawatan ke wilayah yang dilanda ketegangan sejak lebih tiga tahun lalu.

<!–[if !supportEmptyParas]–><!–[endif]–> Kesemua mangsa adalah pekerja wanita bagi projek pertanian kerajaan terbunuh apabila mereka ditembak lelaki bermotosikal dalam kejadian awal pagi di Patani, salah satu wilayah yang dilanda keganasan bersempadan dengan Malaysia.

PAS kecam pembunuhan ke atas umat Islam di Selatan Thailand

March 21, 2007

KUALA LUMPUR, 19 Mac (Hrkh) – Selepas ‘tragedi berdarah’ membabitkan pembunuhan beramai-ramai umat Islam di sekitar Selatan Thailand akhir tahun 2005, negara ‘Gajah Putih’ itu turut disaksikan dengan kejatuhan Perdana Menterinya, Thaksin Sinawatra yang digulingkan oleh tentera negara itu akhir tahun lalu.

Namun negara jiran Malaysia itu yang akhirnya dipimpin oleh tentera dengan Perdana Menterinya, General Surrayudh Chulanont tidak banyak mengubah nasib umat Islam sebagai golongan minoriti di Thailand malah, terkini, konflik Selatan Thailand merebak ke Songkla dengan tiga pelajar terbunuh dan tujuh lagi cedera setelah sebelum ini banyak nyawa terkorban dalam pertempuran lain.

Mengulas tragedi itu Pengerusi Lajnah Antarabangsa PAS, Dr Syed Azman Syed Ahmad Nawawi berkata, PAS mengecam keras pembunuhan tiga pelajar sekolah agama di Songkhla itu.

“Ini satu tindakan yang tidak berperikemanusiaan dan PAS mengutuk keras kekejaman yang berulang di zaman pemerintahan tentera yang dipimpin oleh Perdana Menteri, Surrayudh ini,”katanya.

Baginya sejarah telah membuktikan bahawa tentera negara Thailand mempunyai rekod buruk dalam melayan hak asasi masyarakat Islam Selatan Thailand dengan tindakan kejam meskipun pimpinan negara silih berganti, kata Syed Azman yang dihubungi Harakahdaily hari ini.

Dalam hal ini sikap PAS jelas bahawa pelbagai laporan yang dikeluarkan dalam media yang menyatakan punca keganasan adalah dari perbuatan umat Islam adalah sama sekali dicurigai, kata Syed Azman.

“Keganasan tentera Thailand ke atas umat Islam bukan benda baru dan dunia mengetahui sejarah ini, justeru laporan yang mendakwa umat Islam bertindak ganas adalah tidak tepat,” katanya.

Dalam hal terbabit beliau tidak menolak kemungkinan PAS dan beberapa NGO lain akan mengadakan tunjuk perasaan di hadapan Kedutaan Thailand seperti yang pernah dilakukan sebelum ini ketika isu tragedi berdarah di Selatan Thailand berlaku.

“Kita akan bermesyuarat esok dan kita akan putuskan tindakan seterusnya, dan bagi PAS kita sentiasa mengadakan beberapa langkah mempertahankan hak umat Islam di Thailand,” katanya jelas.

Konflik di Selatan Thailand merebak ke wilayah Songkla semalam dengan tiga pelajar terbunuh dan tujuh lagi cedera apabila sekumpulan penyerang melontar bahan letupan dan melepaskan tembakan ke arah sebuah sekolah agama di selatan negara ini.

Akhbar harian melaporkan, jurucakap polis, Kolonel Thammasak Wasaksiri berkata, serangan itu berlaku lewat malam tadi di Bamrungsart Pohnor, sebuah madrasah berasrama di daerah Sabayoi, Songkhla.

Penyerang melepaskan berpuluh-puluh tembakan ke arah bilik asrama sekolah agama itu yang menempatkan kira-kira 75 pelajar lelaki yang sedang tidur, kata pegawai itu.

Seorang pelajar berusia 12 tahun dan dua berumur 14 tahun terbunuh dalam serangan itu, katanya.

Tujuh pelajar berusia antara 13 hingga 17 mendapat rawatan kerana cedera akibat terkena tembakan.

Thammasak berkata, polis percaya kumpulan pemisah Islam melancarkan serangan itu dan berharap untuk meyakinkan penduduk Islam tempatan bahawa pihak berkuasa yang mendalangi keganasan.

Pemisah berbuat demikian sebagai helah untuk mendapatkan sokongan penduduk kampung terhadap perjuangan mereka, dakwanya.

Bagaimanapun, beratus-ratus penduduk kampung Islam mengadakan protes pagi ini dengan menyatakan mereka tidak percaya orang Islam melancarkan serangan itu.

“Penduduk kampung menuduh askar payung terjun menyerang madrasah itu,” kata Thammasak.

Serangan bom dan tembakan yang dilepaskan dari kenderaan bergerak berlaku hampir setiap hari di tiga wilayah majoriti Islam di selatan iaitu Yala, Narathiwat dan Pattani dan semakin kerap di wilayah berhampiran, Songkhla.

Walaupun guru beragama Buddha menjadi sasaran serangan, kanak-kanak sekolah pada umumnya terlepas daripada keganasan itu.

Negara ini digemparkan oleh satu serangan kejam minggu lepas apabila sekumpulan lelaki menyerang hendap sebuah bas di Yala dan membunuh lapan penumpang dengan menembak kepala mereka.

Insiden pada Rabu lalu itu disusuli pada malamnya dengan satu letupan bom di sebuah masjid dan satu serangan bom tangan yang membunuh dua penduduk Islam di sebuah kedai kopi.

Tentera Thai mengenakan perintah berkurung di dua daerah di Yala pada Khamis lalu.

Jurucakap tentera, Kolonel Akara Thiprot berkata, langkah itu merupakan kali pertama tentera mengenakan perintah berkurung di wilayah berkenaan sejak Januari 2004.

Kehilangan Penduduk Angkara Pasukan Keselamatan, Dakwa HRW

March 21, 2007

BANGKOK, 20 Mac (Bernama) — Pertubuhan hak asasi manusia, Human Rights Watch (HRW), berkata pasukan keselamatan Thailand tidak mengambil sebarang tindakan terhadap anggotanya yang dikatakan bertanggungjawab atas kehilangan penduduk wilayah selatan negara itu.

Dalam laporan yang dikeluarkan di New York dan di sini, HRW berkata ia mendapati kebanyakan yang hilang tanpa kesan itu adalah mereka yang disyaki oleh polis dan tentera sebagai militan, penyokong keganasan atau mempunyai maklumat mengenai kejadian serangan.

“Pasukan keselamatan Thailand menggunakan taktik itu sebagai cara untuk melemahkan militan dan menyemai rasa ketakutan di kalangan masyarakat Islam. Ini nampaknya perkara dasar dan bukan kerja orang jahat dalam pasukan keselamatan,” kata Pengarah HRW Asia Brad Adams.

Katanya kerajaan harus mengeluarkan kenyataan awam mengenai dasar menentang insiden kehilangan penduduk dan mengambil tindakan terhadap mereka yang bertanggungjawab.

“Ketika kebanyakan kes kehilangan penduduk berlaku semasa pemerintahan Thaksin Shinawatra, ramai pegawai kanan tentera dan polis yang melaksanakan dasar itu masih bertugas. Thaksin mengakui insiden seperti itu pada 2005 tetapi belum ada sebarang langkah untuk menghentikannya atau menghukum mereka yang bertanggungjawab,” kata Adams.

Laporan 69 muka-surat itu bertajuk: “It Was Like Suddenly My Son No Longer Existed: Enforced Disappearances in Thailand’s Southern Border Provinces,” memberi butiran 22 kes kehilangan tanpa kesan yang belum diselesaikan di mana keterangan kukuh menunjukkan pasukan keselamatan Thailand terbabit.

HRW berkata laporan itu berdasarkan temubual dengan ramai saksi, keluarga mangsa dan para pegawai Thailand sejak Februari 2005.

Menurut laporan itu, jumlah sebenar kehilangan penduduk besar kemungkinan tidak dilaporkan berikutan ramai keluarga mangsa hanya berdiam kerana takut dengan tindakan balas pihak berkuasa dan kurang keberkesanan hak perlindungan saksi.

HRW berkata kehilangan penduduk etnik Melayu Islam yang disyaki terbabit dalam pemberontakan di wilayah itu bermula beberapa hari selepas Thaksin menekan pasukan polis dan tentera supaya segera menahan mereka yang bertanggungjawab menyerang sebuah kem tentera di wilayah Narathiwat pada 4 Jan 2004.

Selepas penggulingan Thaksin 19 Sept tahun lepas, pemimpin kerajaan yang disokong tentera Jeneral Surayud Chulanont mengakui masalah di wilayah selatan itu dan berjanji memperkenalkan pendekatan mesra berbanding langkah keras Thaksin.

“Namun kerajaan Surayud hanya melakukan usaha kecil untuk mengotakan janji-janji itu,” kata HRW.

HRW juga berkata agensi kerajaan khususnya polis, Bahagian Siasatan Khas Jabatan Kehakiman, Suruhanjaya Kebangsaan Hak Asasi Manusia dan Pusat Pentadbiran Wilayah Selatan juga gagal menjalankan siasatan penuh dan adil terhadap kes kehilangan itu.

Menurut laporan HRW, kebanyakan daripada 22 keluarga mangsa berkata mereka menerima bantuan kewangan sebanyak Bt100,000 (RM10,675) dari kerajaan tetapi mereka tidak menanggap pampasan itu sebagai menggantikan siasatan serius bagi mengesan anggota keluarga yang hilang.

HRW berkata kerajaan Thailand harus mengambil langkah menghentikan perbuatan itu dan menjadikan ia sebagai kesalahan jenayah dan mendakwa mereka yang terbabit.

“Palestin Timur” kian berdarah!

March 18, 2007

18 Mac 2007 sejak pagi

Lebih 400 orang penduduk menunjuk perasaan dengan mengusung jenazah mereka yang terkorban. “Palestin Timur” kian berdarah!

17 Mac 2007 – 08.00 malam

Tentera Thai telah melepaskan tembakan bertubi-tubi ke atas pelajar-pelajar Islam yang sedang berada di kawasan sekolah ugama di Kampung Pia, daerah Sabayoi. Tiga terkorban dan lebih 20 cedera.

16 Mac 2007 – 08.30 pagi

Van yang dinaiki penduduk Siam diserang hendap oleh orang-orang yang bersenjata. Kesemua penumpang termasuk seorang polis berbangsa Siam terbunuh. Pemandu van tersebut yang beragama Islam berjaya menyelamatkan diri setelah mengucapkan kalimah syahadah dengan kuat. Van tersebut dalam perjalanan dari Betong ka Yala.

15 Mac 2007 – 09.00 malam

Dengan penuh geram tentera Thai telah melepas tembakan bertubi-tubi ke arah penduduk beragama Islam yang sedang berada di dalam sebuah kedai kopi di Kampung Padang Ru. Tiga terbunuh dan 20 cedera parah. Keesokan harinya, penduduk yg terdiri dari kaum wanita dan kanak-kanak menunjuk perasaan selama dua jam sehingga disuraikan oleh Gabenor Yala dengan janji untuk menangkap mereka yang bertanggungjawab melakukan pembunuhan itu.

15 Mac 2007 – jam 08.30 malam

Penduduk beragama Islam yang baru keluar dari masjid di Kampung Baruh, daerah Jaha, Yala telah ditembak dengan pelancar bom M49 oleh tentera Thai kerana membalas dendam kematian penduduk Siam pada pagi hari yang sama. Dua terbunuh dan lebih 20 cedera.